La cicogna collo nero è un grande uccello, alto 129-150 cm con un 230 centimetri di apertura alare. Il peso medio è di circa 4.100 grammi. I modelli piumaggio brillano con uccelli più giovani diversi dagli adulti. Gli adulti hanno un bluastro testa nero lucido iridescente, collo, remiganti secondarie e la coda; una corona castano ramato; un retro bianco brillante e la pancia; fattura nero con un bordo leggermente concava superiore; e gambe rosso brillante. I sessi sono identici, ma la femmina adulta è un giallo iride, mentre il maschio adulto ha rosolare. I giovani di età inferiore ai sei mesi hanno un iride marrone; un becco decisamente più piccolo e più dritto; un aspetto soffice; marrone testa, collo, parte superiore della schiena, ali e coda; un ventre bianco; e gambe scure. I giovani di età superiore a sei mesi hanno un aspetto screziato soprattutto sulla testa e sul collo, dove l'iridescenza è in parte sviluppata; marrone scuro primarie esterne; bianchi primarie interne che forma una patch spalla quando le ante sono chiuse; un becco forte identica per dimensioni a adulti, ma ancora più dritta; e scuro al chiaro gambe rosa. Come la maggior parte cicogne, la cicogna nera a collo vola con la tesa del collo, non ritratta come un airone. In volo appare esile e una barra nera che attraversa le ali bianche con collo nero e la coda rendono distintivo.